V roce 1969 publikoval psycholog Robert Zajonc z Michiganské univerzity studii, která ukázala, že švábi dokázali sprintovat rychleji, pokud je ostatní švábi sledovali zpovzdálí, ale hůře zvládali úkol učení se bludišti, když měli publikum. Byla to zajímavá mezidruhová ukázka toho, jak diferencovaně naše výkony reagují na přítomnost druhých, odrážející podobné výsledky u jednoduchých a složitých úkolů u lidí. Bylo to rovněž praktickou připomínkou, že účinky sociální facilitace jsou hlubší než pouhá psychická nálada nebo přemýšlení, k čemuž švábi nemají sklony.

O Zajoncových švábech jsem se nedávno dočetl díky nové studii, publikované v časopise Journal of Strength and Conditioning Research a vedené Andym Sparksem z britské Edge Hill University, o roli spotterů (dozorujících sparring partnerů) při výkonu v bench pressu. Četné studie v průběhu let ukázaly, že cvičení s osobním trenérem vede k většímu nárůstu síly, ale důvody nebyly nikdy zcela jasné. Je to tím, že trenéři poskytují lepší rady, stanovují náročnější cíle nebo na vás křičí motivační hesla? Nebo je jejich pouhá přítomnost ergogenní pomůckou?

V nové studii Sparks a jeho kolegové požádali 12 dobrovolníků s nejméně roční zkušeností se silovým tréninkem, aby provedli tři série bench pressů na 60 % svého maximálního výkonu, všechny do selhání a s dvouminutovým odpočinkem mezi každou sérií. Tento test provedli dvakrát, ve dvou různých dnech, jednou se dvěma sparringy na obou koncích osy činky a jednou bez viditelných pozorovatelů. (Pozorovatelé tam ve skutečnosti stále byli, jen byli schovaní za zástěnou, takže je testující dobrovolníci při zvedání činky neviděli).

Jak se dalo očekávat, dobrovolníci dokázali vytlačit více opakování, když věděli, že je pozorovatelé sledují, než když je neviděli, a zvedli celkem o 11,2 % větší váhu.

Zajímavé je, jak dobrovolníci vnímali své úsilí. Po každé sérii byli požádáni, aby ohodnotili, jak těžká byla, a to jak celkově, tak pro jejich paže a hrudník. Důsledně uváděli, že když u toho nebyli pozorovatelé, znamenalo to pro ně větší úsilí, i když ve skutečnosti zvládli méně opakování. Na Borgově stupnici vnímané námahy, která se pohybuje od 6 do 20, ohodnotili první sérii jako 10,8 s pozorovateli a 11,7 bez nich; druhou sérii ohodnotili jako 13,0 a 14,0 bodů.

Dobrovolníci byli také dotazováni na svou sebeúčinnost, což je míra přesvědčení o schopnosti uspět v daném úkolu. Konkrétně byli po první a druhé sadě dotazováni: „Jak moc jste přesvědčeni (na stupnici od 1 do 10), že se vám podaří dosáhnout předchozího počtu opakování?“. Se spotterem byla průměrná odpověď 6,4 po první sadě a 6,3 po druhé sadě. Bez spottera, přestože počet opakování, která měla být vyrovnána, byl nižší, byly průměry 4,4 a 4,9.

Jak výzkumníci zdůrazňují, existuje spousta výzkumů o účincích závodníků zvyšujících výkonnost při vytrvalostních výkonech a velkého množství lidí na výkony při vzpírání. Ale pouhá přítomnost dalších dvou mlčících lidí se vzhledem k velkému rozdílu ve výsledku jeví jako velmi nepatrná změna podmínek. Pokud by šlo jen o snahu zapůsobit na přihlížející, dalo by se očekávat, že jejich uváděné úsilí bude vyšší, nikoli nižší (i když je asi také možné, že nižší hodnocení úsilí samo o sobě je nevědomou snahou zapůsobit).

Ale jak naznačují i Zajoncovi švábi, je možné, že se tu děje něco zásadnějšího. Jednou z nejpozoruhodnějších mně známých studií v tomto duchu je experiment kognitivní a evoluční antropoložky Emmy Cohenové s veslaři z Oxfordské univerzity z roku 2010, který zjistil, že trénink na veslařském trenažéru o samotě v místnosti zvýšil toleranci bolesti, pravděpodobně díky přílivu chemických látek v mozku, jako jsou endorfiny – ale přesně stejný trénink v místnosti se kolegy vedl k mnohem většímu zvýšení tolerance bolesti. Následný Cohenové výzkum zjistil, že rozcvičení s partnerem vede k lepšímu výkonu v běžeckém testu – a tento efekt je ještě větší, pokud jsou rozcvičovací cviky prováděny synchronizovaně (Cohenová naznačuje, že toto zjištění může mít hluboké kořeny v naší evoluční potřebě skupinové spolupráce).

Jinými slovy, většina z nás je nastavena tak, abychom reagovali na přítomnost jiných lidí. Ti nám mohou pomoci proniknout hlouběji, nebo naopak mohou pomoci, abychom se při dané úrovni námahy cítili snadněji. To je něco, co někteří z nás intuitivně objevují při tréninku se skupinou, a jsou proto ochotni dojíždět, aby se mohli setkat s přáteli při náročné tréninkové práci. A jak připomíná Sparksova studie, tito lidé na nás nemusí křičet, nabízet technické pokyny nebo dokonce vůbec nic říkat. Stačí, když se objeví.